Apellidos judíos: Los Cohen y los Levi

En las prácticas religiosas judías existen diferentes tareas o atribuciones de acuerdo con la pertenencia a uno de los tres grupos originarios: la familia de los Sacerdotes (Cohen), de acuerdo con la tradición bíblica son los descendientes de Aarón, hermano de Moisés; los pertenecientes a la tribu Levi, la tribu de Moisés, que adoptaron tareas administrativas y docentes, y el resto del pueblo, denominado en forma genérica como Israel, siendo esta otra forma de llamar a Jacob, de quien desciende todo el pueblo judío.

La pertenencia a la familia de Sacerdotes y Levitas significaba una distinción, que fue conservada activamente durante el período comprendido entre el año 1000 a.C. hasta la destrucción del segundo templo de Jerusalem en el año 70 de la era moderna, y por tradición y prácticas de las sinagogas en los últimos dos milenios.

Hace pocos años se publicó una investigación genética de personas que se consideraban descendientes del grupo Cohen en diferentes países y tradiciones distantes, y pudo encontrarse una característica biológica común en el cromosoma Y (ligado al sexo masculino) que evocaba su pertenencia a una descendencia hereditaria real y que se remontaba aproximadamente 3000 años. Esto confirma que la conciencia de pertenencia de ese grupo sacerdotal fue cuidadosamente conservada y transmitida por tradición oral.

Era común que en las denominaciones individuales se agregara al nombre la condición de Cohen o Levi. Por ejemplo, el poeta judeo español Iehuda Halevi, el levita, y otras muchas celebridades.

En el proceso de apellidamiento, muchas de estas familias adoptaron la forma Cohen o sus similares: Kohen, Kahane, Kagan, Kogan, Katz (aunque literalmente significa gato, la mayoría de los portadores de este apellido son de descendencia de Kohen y su origen es la abreviatura Kohen Tzedek, sacerdote virtuoso) y Kaplan, traducción polaca de sacerdote, equivalente a capellán en castellano.

También los levitas adoptaron el apellidamiento Levi, Segal (abreviatura de Segan Levi, que significa ayudante de sacerdote) y fue frecuente el uso del apellido Horowicz, familia levita del siglo XV en Alemania, con sus derivados: Gurevich, Hurevich, Hurvitz, entre otros.

Fuente: Edelstein, Benjamín. “Diccionario de apellidos judíos. Su etimología, variantes y derivados.” Editorial Dunken, Buenos Aires, 2003.

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